Une ferme solaire chinoise dans l'espace pour 2050 ?

Après les Japonais et les Américains, c’est au tour des Chinois d’annoncer leur ambition de construire une ferme de panneaux solaires dans l’espace. Mais si la mise en place d’un tel projet offrirait de nombreux avantages en matière d’énergie, d’importantes contraintes pourraient ne pas rendre ce projet viable.

La Chine prévoit de produire de l’électricité à partir d’une station spatiale, située en orbite géostationnaire, à 36000 km de la Terre. Il s’avère que cette future infrastructure s’étendrait sur près de 600 hectares, et pourrait donc être visible à l’œil nu depuis notre planète.

Selon le même procédé que l’on retrouve sur Terre, des panneaux photovoltaïques iraient capter l’énergie des rayons du soleil pour les convertir en électricité. L’acheminement de ce courant électrique jusqu’à notre planète se ferait quant à lui à l’aide des micro-ondes.

Cette station spatiale devrait être mise en orbite d’ici 2020. L’expérimentation de l’énergie solaire dans l’espace ne commencerait quant à elle que 10 ans plus tard en 2030, pour une exploitation commerciale prévue pour 2050.

Quel est au juste l’intérêt d’aller construire une centrale solaire spatiale ? En fait la production d’énergie solaire est soumise sur Terre à l’intermittence (nuit, nuages…). Capter les rayons solaires depuis l’espace permettraient donc de palier la perte en énergie occasionnée et de doper la production solaire.

Cependant, si ce projet peut sembler réalisable, de nombreux obstacles pourraient empêcher la Chine de le mener au bout. A l’heure actuelle, il ne serait par exemple pas possible d’envoyer dans l’espace les 10 000 tonnes de la structure de la centrale, soit 100 fois plus que ce que l’on peut envoyer aujourd’hui.

Dans un même temps, la rentabilité de cette structure semble compromise de part le coût de construction d’une installation de cette envergure dans l’espace, mais aussi de son entretien. Enfin, il faut préciser que bien que la transmission d’énergie par micro-ondes ait connu des progrès notables récemment, nous sommes encore loin de la performance nécessaire pour envoyer de l’électricité produite dans l’espace vers la Terre.

Ci-dessous, une vidéo du projet imaginé par les Américains :

Crédit photo : Thomas Bresson

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